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Paul Marie Ghislain Otlet nació en Bruselas, Bélgica el 23 de agosto de 1868. Se formó en las Universidades de Lovaina, París y Bruselas licenciándose en derecho en 1890. No obstante, su vida laboral giró en torno al propósito de poner el conocimiento registrado a disposición de todo aquel que lo necesitara y servir así de apoyo al progreso cultural de la humanidad.

Con este objetivo, fundó también junto al abogado belga Henri La Fontaine, el Instituto Internacional de Bibliografía Sociológica y dos años más tarde, en 1895, el Instituto de Bibliografía de Bruselas (IIB), como resultado de la Conferencia Internacional de Bibliografía de Bruselas. El IIB tenia como fin la creación de un Repertorio Bibliográfico Universal (RBU), por autores y materias, en el cual, se recogiese, en una única sede, con la ayuda de la cooperación internacional, la información bibliográfica concerniente a todos los documentos existentes en el mundo en aquella época. Esta empresa, no pudo ser culminada.

Aunque este reto ya habia sido planteado con anterioridad, la novedad que introdujo Otlet respecto a realizaciones pasadas, fue el establecimiento de un nuevo concepto de documento, refiriéndose con este término a cualquier material susceptible de contener información, lo que contrasta con la idea de documento igual a libro presente hasta entonces. Asimismo, establecía técnicas innovadoras a la hora de tratar el documento basadas en un análisis más profundo de este. Dichas técnicas serán denominadas por Otlet y La Fontaine como Documentación, con el objeto de distinguir a esta ciencia de la Bibliografía (ciencia del libro). Imagen

Para el registro de los fondos contenidos en RBU, Otlet instauró la ficha de 7,5 x 12,5. Y para la organización temática de éstas dentro del repertorio se utilizó la Clasificación Decimal Universal (CDU). Esta, fue creada por Otlet y La Fontaine a partir de la Clasificación Decimal Dewey. La CDU, utilizada en la actualidad como uno de los principales sistemas clasificatorios, planteaba la división del saber humano en 10 grandes grupos temáticos (del 0 al 9)

En 1938, el IIB, que en 1929 se habia trasladado a La Haya, cambió su nombre por el de Federación Internacional de Documentación (FID).

Fue importante también Otlet un visionario puesto que vaticinó la importancia de las tecnologías informáticas en el proceso de almacenamiento y recuperación de la información

Otlet refleja en dos obras: Traité de Documentation : le libre sur le libre (1934) y Monde : essai d’universalisme (1935), los dos temas que sin ninguna duda marcaron su vida, la documentación y el universalismo. Murió el 10 de diciembre de 1944.

Los vestigios de la utopía que significó el RBU se conservan actualmente en el museo-biblioteca denominado “Mundaneum”.

(Artículo publicado en Revista Cejillas y Tejuelos nº 15 por Eva Marín Morte, bibliotecaria)

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